Certains mythes ont la vie dure. C'est le cas de cette légende selon laquelle c'est Marco Polo qui aurait ramené de son voyage en Chine les pâtes qui allaient devenir l'emblème de l'Italie. En vérité, les Italiens ne l'avaient pas attendu.


La naissance d'une légende


C'est en Chine, dernière étape de son grand périple du XIIIe siècle, que Marco Polo aurait découvert les pâtes. Il les aurait ensuite ramenées en Italie.


Cette version des faits semble remonter à un article ou un encart publicitaire parus en 1929 dans le journal publié par un fabricant de pâtes. L'histoire sera reprise dans un film américain de 1938, dans lequel on voit Marco Polo, interprété par Gary Cooper, rencontrer des Chinoises en train de confectionner des pâtes.


Les auteurs de cette contre-vérité se seraient appuyés sur une mauvaise interprétation d'une version tardive du récit de voyage de Marco Polo, "Le livre des merveilles". Par ailleurs, il n'est pas certain que les propos rapportés dans cette version soient bien de Marco Polo.


Les pâtes italiennes existaient avant Marco Polo


Il n'est pas impossible que Marco Polo ait ramené des pâtes chinoises dans ses bagages. À l'époque de son voyage, les Chinois en fabriquaient déjà, de formes diverses. Mais elles étaient élaborées à base de riz, et non de blé.


Et surtout, les pâtes existaient en Italie bien avant la naissance de Marco Polo./ Elles y auraient été introduites par les Arabes, au IXe siècle, à l'occasion de leur conquête de la Sicile.


Mais les Romains mangeaient déjà des pâtes, sous une autre forme. Il s'agissait plutôt d'une pâte cuite directement sur le foyer, et qu'on garnissait de viande. C'est ce "lasanum" qui a donné le mot "lasagnes".


Et il a fallu attendre le VIe ou le VIIe siècles pour qu'on commence à faire cuire ces pâtes dans l'eau. Mais ce ne sont pas les Arabes qui ont inventé les pâtes. Les Mésopotamiens, qui furent les premiers à cultiver le blé, en préparaient déjà 1.700 ans avant J.-C. !


Dès le Xe siècle, les Perses les consommaient aussi sous forme de tagliatelles.

 


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